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Herpes zóster: ¿La exposición de los adultos a la varicela reduce su riesgo?

25/01/2020

Un nuevo estudio cuestiona la noción de que la reexposición a la varicela en la edad adulta previene completamente el desarrollo de herpes zoster o culebrilla. Los nuevos hallazgos muestran que, si bien el riesgo cae significativamente, la inmunización completa es poco probable. Como resultado, los investigadores solicitan una reevaluación de las políticas de vacunación infantil.

Reexponerse a la varicela como adulto puede evitar el herpes zóster.
Reexponerse a la varicela como adulto puede evitar el herpes zóster.

El herpes zoster es una infección viral que ocurre cuando el virus de la varicela se reactiva después de permanecer latente en el cuerpo.

La infección por herpes zoster también se conoce como culebrilla, y el virus de la varicela también se llama virus de la varicela.

Existe una teoría de que, entre las personas que tuvieron varicela cuando eran niños, la reexposición al virus de la varicela en la edad adulta detiene la recurrencia de la culebrilla. En otras palabras, la creencia es que la reexposición aumenta la inmunidad en adultos.

El Dr. R. Edgar Hope-Simpson formuló esta teoría por primera vez en 1965 , y otros científicos, que más tarde se adhirieron a ella, la llaman la “hipótesis del impulso exógeno”.

Como resultado del apoyo generalizado a esta teoría, varios países no ofrecen la vacuna de rutina contra la varicela en niños. La preocupación es que reducir la prevalencia de la varicela limitaría los efectos protectores de la reexposición durante la edad adulta, aumentando las tasas de infección por herpes zoster y transfiriendo la carga a las poblaciones de mayor edad.

Otra razón por la que algunos países, como el Reino Unido, evitan la vacunación de rutina es que la varicela se considera una enfermedad infantil “leve”. Mientras tanto, el herpes zoster puede causar complicaciones graves. En 2014, la Organización Mundial de la Salud (OMS) informó que la infección condujo a 4,2 millones de hospitalizaciones en todo el mundo anualmente.

Además, nueva evidencia sugiere que este aumento de la inmunidad no es tan fuerte como los científicos alguna vez creyeron.

Harriet Forbes, de la Facultad de Epidemiología y Salud de la Población de la London School of Hygiene and Tropical Medicine, en el Reino Unido, es la primera y correspondiente autora del nuevo estudio, que aparece en The BMJ .

33% menor riesgo de herpes zóster en los primeros 2 años

Forbes y el equipo analizaron datos de 9.604 adultos que habían recibido un diagnóstico de herpes zoster entre 1997 y 2018 y habían vivido con un niño que desarrolló varicela durante ese período.

Los científicos se propusieron medir la incidencia relativa del herpes zoster en las 2 décadas posteriores a la exposición a la varicela en el hogar, en comparación con la incidencia durante el inicio, es decir, durante el tiempo no expuesto.

De los participantes, 6.584 eran mujeres. Los adultos se volvieron a exponer a la varicela a la edad de 38 años, en promedio. En general, 4,116 adultos desarrollaron herpes zoster durante el período de referencia y 5,055 durante el período de alto riesgo.

Los investigadores ajustaron la edad, la estación y el tiempo calendario, y concluyeron que “en los 2 años posteriores a la exposición familiar a un niño con varicela, los adultos tenían un 33% menos de probabilidades de desarrollar [herpes] zoster”, en comparación con el período de referencia.

Además, en los 10-20 años posteriores a la exposición al virus, tenían un 27% menos de probabilidades de desarrollar herpes zoster. Además, los hombres tenían más probabilidades de beneficiarse de un aumento de la inmunidad que las mujeres.

“La incidencia relativa de zoster fue menor en los períodos posteriores a la exposición a un contacto doméstico con varicela”, concluyen los autores, “con efectos protectores moderados pero duraderos”.

“Este estudio sugiere que la estimulación exógena proporciona cierta protección contra el riesgo de herpes zoster, pero no una inmunidad completa, como se supone por estimaciones anteriores de costo-efectividad de la inmunización contra la varicela”.

Los hallazgos, continúan, sugieren que las políticas de vacunación como la del Reino Unido, que supone una inmunidad completa durante 2 a 20 años, “pueden necesitar una nueva revisión”.

Estudie las fortalezas y limitaciones

Los investigadores explican que controlaron la edad, lo que ha demostrado ser un factor de confusión en el pasado.

Otra fortaleza consiste en que el equipo ha utilizado un método de “serie de casos autocontrolados“, es decir, un diseño de estudio epidemiológico que permitió a los investigadores controlar los factores de confusión y determinar el momento preciso en que los participantes fueron diagnosticados con varicela.

Sin embargo, Forbes y sus colegas también reconocen algunas limitaciones, incluido el hecho de que la varicela puede estar subregistrada en el Reino Unido, ya que muchas personas con la afección no requieren una visita al hospital. Esto puede haber resultado en una clasificación errónea del tiempo expuesto como no expuesto, sesgando los resultados.

Además, la investigación no consideró la posibilidad de exponerse al virus en el trabajo, como podría ser el caso de las personas que trabajan en el cuidado de la salud o el cuidado de niños.

El equipo se centró exclusivamente en la exposición del hogar, lo que puede haber sesgado los resultados, ya que “alrededor de 2 millones de personas, o el 5% de la población de Inglaterra, durante su trabajo podrían estar expuestos a niños con varicela”.

Una limitación adicional puede ser que las personas solo visiten a sus médicos cuando la varicela es grave. “Por lo tanto”, señalan Forbes y sus colegas, “al capturar casos de varicela más graves, nuestro estudio podría haber sobreestimado el grado de estimulación exógena”.

Finalmente, los autores reconocen que la naturaleza observacional del estudio no pudo capturar la causalidad.

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